Estudian fósil de una ballena de más de 20 millones de años en Baja California Sur

Ciudad de México.- Investigadores del Centro Interdisciplinario de Ciencias Marinas (CICIMAR), del Instituto Politécnico Nacional (IPN) y la Universidad Autónoma de Baja California Sur (UABCS), estudian los restos fosilizados de “Mazapán”, una ballena de aproximadamente 20 millones de años de antigüedad, la cual fue recolectada en 1995 al sur de La Paz.
Los restos del cetáceo fueron descubiertos (junto con otros dos especímenes) en rocas sedimentarias marinas, pero solo Mazapán fue rescatado. Dichos peñascos reflejan lo que fue un ambiente lagunar costero que formaba parte del margen continental mexicano, antes de la formación de la península de Baja California.
Asimismo, las piedras marinas forman parte de un afloramiento geológico que representa depósitos volcánicos y de playa de la época del Mioceno. Los investigadores asignaron el nombre de Mazapán por la fragilidad que tiene el fósil en el momento de su conservación.
El grupo interdisciplinario de investigación que estudia a la ballena (o misticeto) está integrado por el estudiante Atzcalli Ehécatl Hernández Cisneros del programa de doctorado en Ciencias Marinas del CICIMAR; Tobias Schwennicke de la UABCS y por Cheng-Hsiu Tsai del Museo Nacional de Naturaleza y Ciencia de Japón (recientemente invitado al equipo de especialistas).
Los científicos señalan que el fósil pertenecía a un grupo de misticetos (ballenas) basales que sobrevivieron a través de un periodo de transición entre las épocas del Oligoceno y Mioceno, caracterizado por un evento de enfriamiento global transitorio y consecuente con el crecimiento de los casquetes de hielo en la Antártica.
También representa un linaje extinto y se le considera como el primer vestigio de una ballena del Mioceno temprano en nuestro país. Actualmente el fósil del cetáceo forma parte de la colección paleontológica del Museo Regional de Antropología e Historia de Baja California Sur.
En los primeros días del hallazgo de los restos fosilizados de Mazapán, los paleontólogos de aquel entonces, lo clasificaron como un animal con rasgos anatómicos prehistóricos que se asemejan más a la fauna de la época del Oligoceno y que posiblemente tenía relación con otras especies encontradas en Nueva Zelanda.
Por otra parte, las nuevas observaciones sugieren que este espécimen (con rasgos primigenios) es en realidad, un nuevo género y especie de ballena, pero se desconoce a qué familia de misticetos pertenecían, debido a la falta de elementos anatómicos diagnósticos del complejo auditivo (huesos del oído).
Los científicos esperan que durante sus indagaciones, Mazapán brinde mayor información sobre la fauna de ballenas relictas del periodo del Oligoceno. Por ello, su estudio está enfocado al desarrollo de una línea de investigación (casi inexistente en el país) acerca de los mamíferos marinos y fomentar el conocimiento de la paleontología vinculada a las ciencias marinas, ya que en México es incipiente.
Actualmente, sólo se conocen 16 especies descritas en el territorio nacional. En este sentido, Baja California Sur es uno de los pocos estados que cuentan con registro de fósiles: cetáceos (ballenas y delfines), sirenios (manatíes y dugongos), desmostilidos (animales similares al hipopótamo) y pinnípedos (lobos marinos y morsas) que datan de entre 40 millones de años a 100 mil años (desde la época de Eoceno tardío hasta el Pleistoceno).
También participan en el proyecto Enrique Nava del Departamento de Oceanología de CICIMAR; Robert Ewan Fordyce, del Departamento de Geología de la Universidad de Otago, Nueva Zelanda y Jorge Vélez Juarbe, del Departamento de Mastozoología del Museo de Historia Natural de Los Ángeles, California, Estados Unidos.

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